EarthTalk - ¿Cómo podemos evitar un apocalipsis de basura tecnológica?

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Published Tuesday, May 10, 2022
by Roddy Scheer & Doug Moss

Estimado EarthTalk:

A medida que millones y millones de baterias electricas de automoviles llegan al fin de sus vidas utiles, ?como podemos evitar un apocalipsis de basura tecnologica?

W. Alexander, San Francisco, CA

Los records de ventas en automoviles electricos confirman que el futuro del transporte electrico ya llego. A nivel global, hay en las calles 10 millones de vehiculos accionados por baterias de ion de litio. La Agencia Internacional de la Energia predice que el numero aumentara a 300 millones para 2030, representando mas del 60% en ventas de automoviles. Pero un grave problema se asoma en el horizonte: en menos de una decada se desecharan casi dos millones de toneladas de baterias de ion de litio de vehiculos electricos, y la infraestructura de reciclaje actual no esta lista para ellas. La mayor parte de las baterias de ion de litio son arrojadas en basurales, y solo el 5% se recicla a nivel global. 

Investigadores de la Universidad de Newcastle en Reino Unido alertan que esta corriente en aumento de baterias usadas representa "una enorme amenaza" al medio ambiente natural y a la salud humana. "La degradacion del contenido de las baterias puede, en algunos casos, llevar al surgimiento de quimicos que son estructuralmente similares a agentes presentes en armas quimicas de guerra."  

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Algunos activistas se muestran preocupados a causa de que trabajadores locales, incluidos muchos ninos, se alimentan a base de una dieta de pescado contaminado de un lago situado cerca de una gran mina de cobalto en Katanga, en la Republica Democratica del Congo. Creditos: Fairphone.

Dados los riesgos, es imprescindible aumentar nuestra capacidad para reciclar estas baterias, no solo para evitar desechos potencialmente catastroficos en basurales, pero tambien para reducir la necesidad de mineria danina. Mas del 70% del cobalto mundial, el elemento mas caro de una bateria de ion de litio, es producido en la Republica Democratica del Congo. Uno esperaria que esto fuera un milagro economico para los mineros en la RDC, sin embargo, la pobreza implacable obliga a que incluso ninos trabajen en las minas en lugar de ir a la escuela. 

Ademas de salarios lamentables, los mineros de la RDC se enfrentan a graves riesgos de salud y la destruccion del medioambiente local. Investigadores de la Universidad de Lubumbashi descubrieron que los habitantes cercanos a las minas, especialmente ninos, tenian niveles urinarios mas altos de cobalto, cadmio y uranio. Las concentraciones urinarias de cobalto halladas en este grupo son las mas altas que alguna vez se hayan reportado dentro de una poblacion entera. Los peces en la RDC tambien se encuentran fuertemente contaminados con altos niveles de metales, mientras que las muestras de tierra estan tan contaminadas que se incluye a las regiones mineras de la RDC dentro de las 10 areas mas contaminadas del mundo.

La mineria de litio tambien ha recibido una respuesta negativa en el mundo, incluyendo Serbia, Tibet y Chile. Y en los Estados Unidos, los habitantes cerca de Thacker Pass en Nevada crearon un movimiento de bases para realizar reclamos en torno a sus preocupaciones en caso de que una mina de litio comenzara su produccion alli. Estas preocupaciones incluyen una posible disminucion drastica de la calidad del aire a causa de decenas de miles de litros de diesel que serian quemados diariamente en la posible mina, emitiendo la misma cantidad de dioxido de carbono que una ciudad pequena. Ademas, la mina extraeria anualmente mas de mil millones de litros de agua de un acuifero en el valle del rio Quinn, que ya de por si se encuentra distribuido en exceso, lo cual posiblemente llevaria a la filtracion de sustancias peligrosas hacia las aguas subterraneas. Incluso mas preocupantes son los impactos contra la singular estepa de artemisas caracteristica de la zona: un habitat de mas de 350 especies, incluyendo el urogallo de las artemisas, el aguila real, el antilope americano, el mochuelo de madriguera, el conejo pigmeo, y mas. 

Es crucial aumentar drasticamente la capacidad para reciclar baterias de ion de litio, y crear formas nuevas y seguras de almacenamiento de energia, para prevenir los peores impactos de nuestra dependencia de esta tecnologia.

CONTACTS

Environmental impacts, pollution sources and pathways of spent lithium-ion batteries, pubs.rsc.org/en/content/articlehtml/2021/xx/d1ee00691f

Protect Thacker Pass, protectthackerpass.org

High human exposure to cobalt and other metals in Katanga, a mining area of the Democratic Republic of Congo, pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/19486963/

Human exposure to metals due to consumption of fish from an artificial lake basin close to an active mining area in Katanga, pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/26953137/.

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